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SpaceX comenzó a desarrollar el gigantesco propulsor de cohetes Super Heavy que impulsará la nave espacial Starship al espacio. El cohete será el más poderoso del mundo, equipado con 28 motores Raptor alimentados con metano que generarán más de 16 millones de libras de empuje al despegar. Esto es más del doble del empuje del cohete Saturno V que lanzó las misiones Apolo de la NASA a la superficie lunar.

SpaceX planea ‘atrapar’ el cohete Super Heavy después de que lance Starship a la órbita y regrese a la superficie terrestre. La captura del Booster de 230 metros de altura permitirá una rápida reutilización. “El propulsor de la nave espacial, el objeto volador más grande jamás diseñado, será capturado “en el aire” por la torre de lanzamiento. Un gran paso adelante, ya que la reutilización del Booster se podría hacer en menos de una hora”, dijo el fundador de SpaceX, Elon Musk, el 7 de abril. “El escenario ideal, en mi opinión, es atrapar la Starship en ‘deslizamiento’ horizontal sin quema de aterrizaje, ¡aunque eso es todo un desafío para la torre! Lo siguiente mejor es atrapar con la torre, con el modo de aterrizaje de plataforma de emergencia desde su base (sin patas)”, agregó. “Solo un rascacielos atrapa a otro”, bromeó Musk. Sin embargo, mencionó que el vehículo Starship necesitará patas para aterrizar en la Luna y Marte.

La ilustración de portada es propiedad del creador de animaciones y renders TijnM, twitter: @m_tijn

Cómo atrapar un cohete Super Heavy

La maniobra para recuperar el propulsor es posible porque al descenso y estando cerca del suelo, reenciende sus motores, como lo hace el Falcon 9. La fuerza del motor es reducida hasta una relación empuje / peso del propulsor igual a 1, para que pueda flotar sobre la plataforma y darle tiempo extra para ajustar la posición. El propulsor es luego agarrado por un brazo unido a la torre de lanzamiento. Para eso, se utilizan las aletas de rejilla del Super Heavy. Como se estará imaginando, las aletas de la rejilla debe tener la suficiente resistencia para soportar todo el peso del propulsor. Estas aletas de rejilla están diseñadas para soportar incluso un gran arrastre de la atmósfera cuando el propulsor vuelve a entrar. Entonces si son muy resistentes. Mire el video a continuación para tener una idea de este aterrizaje.

Ahora este plan de SpaceX para ‘atrapar’ el propulsor Super Heavy se menciona en una nueva presentación de la Administración Federal de Aviación (FAA). – “SpaceX propone una torre de lanzamiento de 469 ‘[pies] de altura con un pararrayos de 10’ [pies] para levantar su nuevo cohete y propulsor en el soporte de lanzamiento, y para atrapar el propulsor Super Heavy al regresar del lanzamiento. La torre se construye a partir de armaduras de acero estructural para permitir la disposición de brazos mecánicos que levantaran los vehículos“. “Esta nueva estructura estará ubicada en el sitio de lanzamiento de SpaceX, aproximadamente a 0,5 millas (800 m) de la playa y a 2800 pies (854 m) de la propiedad del USFWS [Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU.]. Los aeródromos cercanos incluyen el Aeropuerto Internacional de Brownsville South Padre Island”.

El mundo está a menos de cuatro meses de presenciar el vuelo de prueba prometido de la Starship sobre un propulsor Super Heavy (Full-Stack) que se elevaría desde las instalaciones de lanzamiento de SpaceX en Boca Chica, Texas. La torre de lanzamiento y captura es esencial para el Super Heavy porque, a diferencia de otras naves espaciales de la flota de SpaceX, solo proporcionaría un grupo de motores para respaldar la misión de otro vehículo.

La torre de lanzamiento ya está en construcción en la playa de Boca Chica, donde se están probando los primeros prototipos de la nave espacial. La compañía tiene como objetivo realizar la primera prueba de vuelo orbital de pila completa para julio de este año.

Porque necesita ser capturado a su regreso el Super Heavy

Para entender el motivo por el que es importante la captura del Booster Super heavy hay que tener en cuenta las principales misiones de la Starship. Esta nave interplanetaria se utilizará principalmente para transportar personas y mercancías a Marte y la Luna. Hay dos partes principales aqui, la Starship y su propulsor Super Heavy. Una vez que la Starship está en órbita, el propulsor debe regresar a la Tierra. Pero la nave espacial en órbita no tiene suficiente combustible para llegar a su destino. Por lo tanto, debe repostar con tres Starship tipo cisterna. Para acelerar este proceso, deberían estar listos para volver a lanzar el Booster lo más pronto posible.

En el caso del propulsor Falcon 9, las partes que integran sus apoyos (patas de aterrizaje) deben reemplazarse recurrentemente. Esto no es nada práctico y mucho menos hacerlo en el Super Heavy, introduce una gran retraso en los tiempos de reutilización. Las patas de aterrizaje de este propulsor representan aproximadamente el 10% del peso total. Por lo tanto, la eficiencia del propulsor también aumenta cuando no hay patas de aterrizaje. También ahorra costos de reparación de las mismas.

“Solo un rascacielos atrapa a otro”, bromeó Musk sobre la publicación de la FAA

Como será la torre

SpaceX no ha publicado un rénder oficial sobre cómo se haría la captura del Booster, la imagen de arriba es una idea conceptual diseñada por un fan de SpaceX, @ErcXspace. Musk dijo que el Booster Super Heavy será atrapado con “puntos de carga justo debajo de las aletas de la rejilla” y “la absorción de impactos está integrada en los brazos de la torre. Dado que la torre está apoyada en el suelo, puede usar mucha más masa para detener el impulso hacia abajo”, describió a través de Twitter. En diciembre, dijo que el desarrollo de un método para atrapar el cohete en lugar de aterrizarlo, “ahorra masa y costo de las patas … permite el reposicionamiento inmediato del propulsor en el soporte de lanzamiento, listo para reutilizar en menos de una hora”.

Esta nueva estructura estará ubicada en el sitio de lanzamiento de SpaceX en Boca Chica, aprox. a 800 m de la playa y a 854 m de la propiedad del USFWS [Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU.].